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優良企業成長の秘訣は無謀なまでに攻撃的なR&D

[企業探訪] NEXGEO社、地熱発電からCO₂地中貯蔵までの技術力を確保


浦項(ポハン)で韓国で初めて地熱発電を行う企業が登場し、活躍中である。地熱は風力や太陽熱とは異なり気候の影響を受けない安定したエネルギー。原子力発電のように地震による事故の心配もない。しかし韓国では地熱発電は全く試みられたことがなかった。地熱発電はインドネシア、フィリピンなど火山地帯の国家で主に行われており非火山地帯である韓国では不可能と思われてきたが、2001年に起業された地熱エネルギー資源専門企業NEXGEO社(ユン・ウンサン代表)がこれを可能にしつつある。

NEXGEO社が地熱技術で優良企業に成長できた理由は10年以上にわたる攻撃的な技術投資である。2007年から地下水熱を利用する開放型地熱冷暖房技術を開発し、その後100億ウォン以上のR&D資金を投資、独自に人工貯留層生成技術(EGS)を開発し韓国の地熱発電事業を創出した。

同社が開発したEGS技術は地下4000メートル以上の深度で岩盤内の龜裂を拡張して人工地熱貯留層を生成するもの。これはドイツ、フランスなどヨーロッパの一部の国家で開発活用されている技術で非火山地帯の国家でも地熱発電が可能であることを示した。現在浦項で建設中の地熱発電所は韓国初の地熱発電所であると同時にアジアで初めてEGS技術を用いた事例となる。

NEXGEO社は地下4350mに地熱井の設置を完了し、170度以上の地熱資源を確保した。深部地熱を活用して発電機のタービンを回すには充分な温度と流量が必要。火山地帯の国家では2000m程度の深度で蒸気を生産できるが、非火山地帯では発電のための温度を確保するには4000m以上の試錐が必要となる。浦項での試錐では流量が不足して人工的に龜裂を生成し地熱水を循環させ地熱源を確保した。

◆ 地熱発電企業がCO₂地中貯蔵研究に?···経験と技術力は充分

NEXGEO社はまた、2012年からKCRC(韓国二酸化炭素捕集および処理研究開発センター)が推進している陸上パイロットCO₂地中貯蔵の実証研究に参加している。CO₂の地中貯蔵は地中深部にCO₂を注入して安定に貯蔵する技術で韓国では初めて試みられている分野。CO₂貯蔵所は地下800m以上の深部に作るためNEXGEO社の技術力と経験が役立つ。

KCRCの研究目標は「CO₂の地中貯蔵およびモニタリング核心技術を活用したパイロット規模の陸上地中貯蔵所の確保とCO₂挙動/分布モニタリングの実証」。NEXGEO社だけでなく韓国地質資源研究院、延世大学校など産学研の11の機関が参加している。NEXGEO社はCO₂の地中貯蔵のために試錐孔の設計から完決技術を独自に開発した。試錐孔の設計は韓国で初の試みであるだけに韓国にない資料は海外の事例を活用し、それでも足りない部分は海外の石油企業のコンサルティングを受けて設計を完成した。

試錐孔の設計につづく観測井の試錐には浦項で行われたMW級地熱発電試錐の経験が生かされた。地熱発電は4000m以上試錐せねばならないがCO₂地中貯蔵所の試錐は1000m程度。細かい条件は異なるものの基本原理は同じ。NEXGEO社は試錐孔の設計から完決技術までを確保しCO₂地中貯蔵のための主要技術の大部分を韓国の独自技術で行うことが可能になった。

一般的な試錐孔は大きさが3.5インチほどだが、CO₂地中貯蔵の注入井や観測井はセンサーなどを挿入せねばならず8インチと大きい。さらにCO₂を地中で安定的に貯蔵できるように観測井と注入井の構造的な安定性、密閉性が重要となる。NEXGEO社は観測井についでCO₂注入井を試錐しCO₂の注入貯蔵所の運用も担当することになる見込み。

NEXGEO社基盤事業部門社長のユン・ジョンヨル博士は「注入井が完成すれば2018年初めに二酸化炭素を注入し2年間にわたり貯蔵所を運用管理することになる。API基準に合った試錐孔完決技術を確保しただけに今後は国内外の関連分野に進出したい」と述べた。




[2017-08-09]

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